Chalotes nadando en grupo

Cachalote, el género physeter

El cachalote, cuyo nombre científico es physeter macrocephalus, es un animal marino cetáceo dentado de gran tamaño. En esta entrada describimos las principales características del cachalote.

¿Qué es un cachalote?

Un cachalote es un mamífero pelágico de grandes proporciones. La ballena cachalote, como también es conocida, es considerada el animal dentado existente de mayor tamaño.

El nombre común y el nombre científico del cachalote

En los países hispanoparlantes el physeter macrocephalus es conocido como cachalote. El origen de este término no está esclarecido del todo, se cree que viene de la palabra cachau, una voz del francés antiguo que significa diente. Otra explicación relacionada con el nombre de esta criatura dice que la palabra cachalote tiene su origen en el término cachola, esta según los especialistas es una voz propia del gallegoportugués que quiere decir “cabeza grande”, lo cual tiene sentido puesto que el cachalote es un animal de cabeza prominente.

En la mayoría de los países angloparlantes este animal es llamado: sperm whale (y en menor medida cachalot). El nombre sperm whale puede ser traducido como ballena de esperma. Esta denominación tan particular es la contracción del nombre ballena de espermaceti, que es una sustancia aceitosa que se encuentra en la cabeza del animal y que era muy preciada para su aprovechamiento como lubricante o como base para la elaboración de velas y productos de tocador.

El nombre científico de la ballena cachalote es physeter macrocephalus. Este proviene de la voz griega physeter que quiere decir espiráculo de ballena. Por su parte el término macrocephalus es una voz latina que quiere decir: encéfalo o cabeza grande.

Clasificación taxonómica de la ballena cachalote

De acuerdo con la clasificación taxonómica de este cetáceo tenemos que el cachalote es:

  • Un animal.
  • Que pertenece al filo de los cordados.
  • Concretamente a la subfilo de los vertebrados.
  • De la clase de los mamíferos.
  • Del orden de los artiodáctilos.
  • Del suborden de los whippomorpha.
  • A su vez se ubica en la infraorden cetácea.
  • En el parvorden odontoceti.
  • Y en la familia physeteridae

Características del cachalote

El cachalote o ballena de espermaceti es una criatura con una fisionomía muy distintiva. En este apartado describimos las características y los rasgos más resaltantes de la fisionomía de esta ballena.

¿Cuánto mide el cachalote?

El principal rasgo físico notable de esta especie de mamífero marino es su tamaño. Con respecto al tamaño es importante señalar que desde los años 50 del siglo XX, se ha apreciado una disminución considerable en la longitud de los especímenes, en especial de los machos. Los científicos explican que esta disminución en el tamaño tiene su origen en la caza indiscriminada de los ejemplares más grandes.

Así se tenía que los machos podían llegar a medir hasta veinticinco metros y medio de largo.  En la actualidad el tamaño promedio registrado es de dieciséis metros para los machos y once metros para las hembras. Los ejemplares de mayor tamaño, que son la excepción a la longitud promedio, pueden medir hasta veinte metros.

Se especula que el cachalote más grande del mundo fue el espécimen que hundió a un barco ballenero de nombre Essex, en el siglo XIX, este espécimen medía veintiséis metros.

¿Cuánto pesa el cachalote?

En la actualidad los machos pueden llegar a pesar cuarenta y un toneladas mientras que las hembras pesan hasta quince toneladas.

La cabeza del cachalote

La cabeza del cachalote es una de las secciones más prominentes de su cuerpo, al punto que el tamaño de esta equivale a la tercera parte del volumen total del mamífero. Los especialistas en biología marina aún no logran encontrar una explicación a las proporciones que tiene el cráneo de este animal. Algunos especulan que el tamaño de la cabeza del cachalote se explica porque en su interior se encuentran una serie de órganos que son utilizados por el animal para producir un característico sonido que le ayuda a localizar a sus presas.

Estos animales cuentan con un espiráculo en la parte superior del cráneo. Este orificio es de forma curvada, como de letra “S”, y en lugar de encontrarse centrado tiende a orientarse ligeramente hacia la izquierda. Eso hace que las expulsiones de agua del cachalote por el espiráculo en lugar de ser rectas sean en diagonal.

El cerebro de cachalote ostenta el título de: el cerebro más grande de todas las criaturas de la tierra. El volumen del encéfalo de este animal de al menos cinco veces el volumen del cerebro humano promedio. Aunque esto lo convierte en un encéfalo bastante grande, aun es pequeño si se compara con el tamaño total de su cabeza. Además, los especialistas que han estudiado ampliamente al cachalote demostraron, que pese a tener una gran masa cerebral, se trata de una criatura con un cociente de encefalización más bien bajo, superado en inteligencia por otros cetáceos y por los delfines.  

La mandíbula y los dientes de la ballena cachalote

Otra zona de la fisionomía de esta criatura donde se encuentra una marcada desproporción es en la mandíbula. Al tratarse de un depredador de grandes dimensiones, se esperaría que tuviera una mandíbula grande provista de dientes filosos. Pero en lugar de tener una mandíbula amplia, el cachalote cuenta con una mandíbula alargada y fina.

La mandíbula inferior cuenta con dos hileras de dieciocho a veintiséis dientes de gran tamaño pero de punta sin filo. Cuando el cachalote cierra su boca los dientes se guardan en unos orificios que se encuentran en la mandíbula superior. Estas piezas dentales, según los biólogos, cumplen una función defensiva intimidatoria pues no las utilizan ni para cazar ni para comer.

El espermaceti

Una característica propia de los cachalotes es que cuentan en el interior de su cráneo con una sustancia blanquecina aceitosa llamada espermaceti. Se cree que el espermaceti, que puede ser traducido como: esperma de ballena, es una especie de lastre biológico que ayuda a estos cetáceos a completar la inmersión con facilidad. También se dice que funciona como una especie de sonar o aparato para ubicar presas. Otros científicos plantean incluso que el espermaceti tiene funciones defensivas, pues se sabe que estos animales suelen envestir con sus cabezas.

La piel del cachalote

 La piel de este cetáceo es gruesa y corrugada. Presenta una tonalidad grisácea o ceniza muy particular.

¿Dónde vive el cachalote?

El cachalote es una especie que se encuentra en las aguas templadas de todos los océanos. Tienen predilección por las aguas temperadas por lo que se encuentran próximos a las zonas tropicales y más alejados de los polos. Si bien habitan en mar abierto, los cachalotes se encuentran en mayor proporción cerca de las placas continentales.

Alimentación del cachalote

El cachalote es un depredador de apetito voraz que se alimenta de grandes moluscos como el calamar gigante, que es su principal fuente de energía. Aunque también se alimenta de pulpos, rayas y algunos peces. Los especialistas en vida marina afirman que un cachalote adulto puede comer al día cerca de una tonelada de comida o el equivalente al 3% de su masa corporal.

Aunque se trata de una criatura depredadora, los científicos, en lugar de clasificarla como una amenaza, plantean que el cachalote es un gran generador de equilibrio en el frágil ecosistema oceánico. Una de las razones por las cuales son considerados como conservadores del ecosistema es que estos cetáceos fertilizan el plancton.

Cachalote en peligro de extinción

Este mamífero marino fue cazado de forma indiscriminada hasta la mitad del siglo pasado. El aceite de cachalote era muy demandado por distintas industrias donde tenía amplios usos. Era utilizado como combustible para la lumbre, como lubricante y como base para la preparación de distintas sustancias.

Los primeros en cazar de forma sistemática a los cachalotes o ballenas de esperma fueron los estadounidenses en el siglo XVIII.  La caza de este animal resultaba atractiva puesto que del cachalote se podía extraer una mayor cantidad de aceite en comparación con otras ballenas. Por eso a los norteamericanos cazadores de cachalotes se les sumaron los ingleses y los franceses.

Aunque la caza del cachalote disminuyó en gran medida cuando se comenzaron a explotar otros combustibles y otras sustancias para lubricar maquinarias, en la actualidad es considerada una especie vulnerable. Además se trata de una criatura con un ciclo de reproducción lento, lo que eleva su probabilidades de extinguirse.

Curiosidades del cachalote

En esta sección compartimos algunos datos curiosos relacionados con el cachalote:

  • Por sus dimensiones el cachalote ostenta varios récords, uno de ellos tiene que ver con el tamaño de sus dientes, pues de todos los animales que existen en la actualidad es la especie con los dientes más grandes del planeta. Lo curioso es que no los utiliza ni para atrapar a sus presas ni para masticar.
  • El cachalote no cuenta con aletas dorsales, en lugar de aletas tiene unas protuberancias o jorobas.
  • Aunque la piel de la gran mayoría de los cachalotes es de color gris, también existen ejemplares albinos. Un famoso ejemplar albino fue el cachalote llamado Mocha Dick, que habitó en las aguas del Pacífico en el siglo XIX. Se dice que este gran cachalote albino fue el responsable de varios accidentes de balleneros, incluido el hundimiento de la embarcación Essex.
  • La novela Moby Dick narra la persecución a un cachalote albino.
  • Son animales bastante longevos, pueden llegar a vivir más de setenta años.
  • El cachalote puede emitir el sonido más poderoso de todo el reino animal. Se trata de una especie de chasquido que puede sonar con más fuerza que un disparo de arma larga. Se ha especulado mucho sobre la finalidad de ese sonido, algunos biólogos marinos sostienen que ese ruido es usado por el cachalote para aturdir a sus presas, aunque se ha demostrado que no genera ese efecto.