Pez vela, el género Istiophorus

El pez vela es un género de peces que habitan en todos los océanos del planeta, en especial cerca de los trópicos. En esta entrada compartimos información sobre el pez vela: sus características, su alimentación, reproducción, hábitat y estado de conservación.

¿Qué es el pez vela?

Con frecuencia muchos entusiastas de los peces se preguntan ¿Cuál es el pez vela? La razón por la cual hacen esa pregunta es porque es un pez que puede ser confundido con otras especies por algunos de sus rasgos físicos (como la mandíbula superior en forma de arpón) y algunas particularidades del comportamiento que se asemeja al de otros peces de la familia Istiophoridae. Para no confundir al pez vela con otras especies, se debe tener en cuenta que es un pez de gran tamaño con una enorme y distintiva aleta dorsal que bien recuerda a las velas de las embarcaciones.  Se trata de un pez óseo considerado el más grande de los peces óseos existentes y una de las criaturas marinas más hermosas.

En la actualidad existe una polémica en la comunidad científica con respecto a este pez. Algunos biólogos marinos reconocen un género denominado Istiophorus y dentro dos especies de pez vela:

  • El pez vela del Atlántico (Istiophorus albicans)
  • El pez vela del Indo-Pacífico (Istiophorus platypterus)

Mientras que otros especialistas y autoridades sostienen que solo existe una especie de pez, específicamente el pez vela del Indo-Pacífico, pues no existen diferencias entre las dos supuestas especies a nivel morfológico y de ADN. Por eso es común encontrar información del pez vela en la web y en publicaciones especializadas en vida marina donde se hace referencia a las dos especies o donde se niega la hipótesis del istiophorus del Atlántico.  

El nombre científico y los nombres comunes del pez vela

El nombre científico de este pez es istiophorus, que es una palabra que está formada por dos voces del griego antiguo: Istios y Pherein:

  • Istios, que significa vela.
  • Pherein, que puede ser traducido como llevar o cargar algo.

Así, tenemos que el nombre científico de este pez cuando se traduce puede ser interpretado como el pez que lleva una vela.

No cabe duda de que la aleta dorsal de este pez es el elemento que se toma en cuenta en distintas regiones con diferentes idiomas y culturas para referirse a esta criatura. Así, el pez vela en inglés es conocido como sailfish que significa pez vela, pero también es conocido como billfish que, usualmente, es traducido como pez de pico.

A continuación compartimos otros nombres comunes de este pez en otros idiomas:

  • En español: velero, pez aguja, abanico, o pez aguja de abanico
  • En portugués: caravela, espadarte veleiro, peixe de vela, veleiro
  • En francés: voilier, espadon voilier
  • En italiano: pesce vela

Todos los nombres de este pez en algunas de las lenguas romances tienen una característica: hacen referencia a su aleta dorsal. Pero esto también se observa en otros idiomas como en el alemán, en el danés o el noruego, donde se conoce como:

  • Segelfisch
  • Sejlfisk
  • Seilfisk

El nombre que se le da a este pez en cada uno de estos idiomas también significa pez vela.

Características del pez vela

En este apartado explicamos con detalle cómo es el pez vela y cuáles son sus características más distintivas y comenzamos con una breve descripción:

Descripción

El istiophorus es un pez óseo con un cuerpo delgado, estilizado y alargado que los especialistas describen como: fusiforme con una ligera elevación en la sección rostral. La sección del hocico, específicamente la mandíbula superior de este pez termina en una punta larga que bien recuerda a una aguja o un arpón, por lo que puede ser confundido con otros peces.

La gran aleta dorsal del pez vela

Es imposible hablar de este pez sin mencionar su aleta dorsal prominente, pero no es la única aleta de su cuerpo, de hecho tiene una segunda aleta dorsal aunque menos desarrollada y además cuenta con:

  • Aletas pectorales
  • Aletas pélvicas
  • Aleta caudal o cola que es rígida y en forma de letra C
  • Aletas anales

En todo caso es la gran aleta o vela la que acapara la atención de los fanáticos de las criaturas marinas. Los biólogos marinos explican que esta aleta le permite desplazarse en el agua con rapidez. Es importante destacar que la aleta dorsal de este pez no funciona como una vela, sino más bien como la quilla de una embarcación, que tiene la función de cortar el agua, reducir la resistencia y hacer más fácil el desplazamiento. Los especialistas también explican que esta aleta no se encuentra desplegada o erguida todo el tiempo, solo cuando el pez lo requiere que usualmente suele ser:

  • Cuando nada rápido para atrapar a alguna presa
  • Cuando se defiende de algún atacante
  • Cuando realiza el cortejo

Otra de las funciones que cumple la aleta de esta criatura, y que poco se menciona, es que es usada para alterar la vibración y la oscilación del agua que es producida por la aguja, así las presas bajan la guardia pues no esperan ser embestidos por un arpón.

Los científicos y biólogos estudiosos de la especie utilizan las aletas dorsales y los patrones que dibujan para identificar a los distintos individuos. La vela de estos peces funciona como una especie de huella digital: todas son diferentes, aunque en ocasiones la identificación se dificulta pues los peces vela son muy activos y suelen perder secciones de sus aletas conforme van envejeciendo.

El tamaño y el peso del pez vela

Una de las preguntas que más suelen hacer los entusiastas de los peces istiophorus es: ¿Cuánto mide el pez vela? Un pez vela adulto promedio puede llegar a medir dos metros con setenta centímetros y pesar ochenta o noventa kilogramos. Los registros del que se considera el pez vela más grande del mundo señalan que esta criatura medía tres metros con cuarenta y ocho centímetros y que pesaba más de cien kilos. Esos registros no indican si se trataba de un pez vela macho o una hembra, aunque los peces vela más grandes y pesados con frecuencia suelen ser las hembras.

La piel y el color del pez vela

El cuerpo de estos peces está cubierto de pequeñas escamas, tienen un color pardo intenso en el dorso y veinte rayas verticales de color azul oscuro. La zona ventral del pez vela es plateada o blanquecina. La zona membranosa de la aleta dorsal o vela es negro azulada con algunas motas pardas. Mientras que sus aletas anales son blancas o plateadas y el resto de las aletas negras y azules. Los biólogos marinos estudiosos de esta especie de peces óseos han descubierto que tienen una coloración variable que depende de sus niveles de actividad/agitación.

¿Cuántos años vive el pez vela?

Se tienen registros de peces vela que han llegado a vivir hasta un máximo de trece años.

Diferencias del pez vela con el pez marlín y el pez espada

Si bien este pez es bastante distintivo, también es cierto que con algunas especies no resulta tan fácil hacer la distinción, por ejemplo: la diferencia entre pez vela y marlín o la diferencia entre pez vela y el pez espada puede ser un tanto complicada, pero una vez se tienen en cuenta ciertos rasgos fisionómicos resulta fácil distinguirlos.

Los expertos siempre recomiendan a los entusiastas de los peces que la diferencia entre el marlín y pez vela se puede resumir en un solo rasgo y es que el pez vela es el único pez de la familia istiophoridae que cuenta con una aleta dorsal tan grande. Teniendo esto en cuenta es difícil confundir al pez vela con otros peces.

¿Cómo se reproduce el pez vela?

Los peces vela, tanto los del Océano Atlántico como los del Océano Pacífico suelen reproducirse durante el verano. Tienen un ritual de cortejo y apareamiento que comienza con la hembra nadando cerca de la superficie, sacando la aleta para atraer a los machos. Los machos acuden al llamado de la hembra y la acompañan en su nado superficial. Esta especie se reproduce a través de huevos que las hembras liberan en el océano. Una hembra grande puede liberar hasta cuatro millones y medio de huevos.

Alimentación del pez vela

Los biólogos marinos explican que el pez vela suele alimentarse a distintas profundidades, es decir: cerca de la superficie, en aguas de profundidad media, entre los arrecifes e incluso en el fondo, cerca del sustrato. Esta conclusión de los especialistas se basa en el tipo de presas de las que se alimentan los peces vela, entre las que se incluyen: peces óseos como atunes y cefalópodos o moluscos como calamares y pulpos.

Distribución y hábitat

El pez vela habita en las zonas intertropicales de todos los océanos, se trata de un pez con hábitos migratorios que se desplaza durante todo el año para mantenerse siempre en aguas temperadas. Suele encontrarse en grandes concentraciones, en las costas del Golfo de México, la costa Atlántica de Florida y en todo el Caribe, en especial en las zonas próximas a las Islas Bermudas y Puerto Rico, la razón de esa distribución se explica por el comportamiento de los vientos y por la temperatura de las aguas. Es un pez que suele vivir entre la superficie y las aguas oceánicas relativamente profundas, pues elige su hábitat en función de la temperatura. Algunos biólogos señalan que el pez vela es el menos oceánico de los grandes peces, pues suelen encontrarse cerca de las zonas costeras.

Pez vela en peligro de extinción

El pez vela es una especie considerada en peligro de extinción, si bien no cuenta con grandes amenazas en su hábitat natural, el número de individuos escasea como consecuencia de la pesca deportiva intensiva. Este pez no es apreciado por su carne, que apenas se consume ahumada, por lo que comercialmente no tiene ningún interés. En cambio es muy buscado por los practicantes de la pesca deportiva que lo utilizan como trofeo, aunque en competencias de pesca en bote donde gana el pescador que capture al pez vela más grande, con frecuencia las presas capturadas, que no resultan ganadoras, son abandonadas en el puerto o arrojadas al mar. En muchos lugares la pesca de estos peces está regulada, aunque aún muchos peces vela siguen muriendo en las redes y jaulas de las embarcaciones pesqueras que practican la pesca de arrastre.