El Monstruo de Gila

El monstruo de Gila también llamado lagarto monstruo de Gila, es un animal bastante curioso del orden de los escamosos, en esta entrada detallamos todas sus características y particularidades.

¿Qué es un monstruo de Gila?

Un monstruo de Gila es un lagarto que habita las zonas áridas del norte de México y las zonas desérticas del extremo sur occidental de los Estados Unidos. De ahí parte del nombre, pues Gila se refiere al río que atraviesa una importante sección desértica del suroeste estadounidense.

Nombre científico y taxonomía del monstruo de Gila

El nombre científico de este reptil es heloderma suspectum. Muchos entusiastas de los lagartos se preguntan ¿qué significa heloderma? A continuación respondemos esa inquietud.

El término heloderma está formado por la unión de las voces griegas helos y derma. Helos era la palabra que los griegos utilizaban para referirse a la cabeza de los clavos o a los tachones (unas pequeñas placas circulares con relieve, semejantes a las cabezas de los clavos que se utilizaban con fines ornamentales);derma, por su parte, significa piel. Por lo que, Heloderma puede ser traducido como piel de cabezas de clavos o piel tachonada.

El otro término que compone el nombre científico de este reptil es suspectum una voz latina que puede traducirse como: sospechoso, la razón por la cual recibe ese calificativo es porque el paleontólogo Edward Drinker Cope, quien fue uno de los primeros científicos que describió al animal, sospechaba que el monstruo de Gila era un animal venenoso.

Por otra parte, los especialistas en reptiles plantean que su apelativo de “Monstruo de Gila” es exagerado pues este lagarto, pese a su apariencia fiera, no representa mayor peligro para los hombres.

Con respecto a la clasificación taxonómica del monstruo de Gila, debemos decir que:

  • Se trata de un animal vertebrado: pertenece al reino animalia.
  • Forma parte de la filo de los cordados.
  • Se ubica en la clase sauropsida.
  • Y a su vez en la subclase diapsida.
  • Al ser un reptil escamoso pertenece al orden squamata.
  • Como es un lagarto se ubica en el suborden lacertilia.
  • Helodermatidae es la familia a la cual pertenece el monstruo de Gila.
  • La familia helodermatidae tiene un exclusivo género conocido como heloderma.

Existen dos subespecies conocidas por los científicos como heloderma suspectum cinctum y heloderma suspectum suspectum.

Características del monstruo de Gila

En este apartado describimos las principales características del reptil heloderma suspectum.

Fisionomía

El primer rasgo distintivo de este reptil es su apariencia abultada, robusta. Su tronco es muy grueso, lo que lo diferencia del cuerpo de otros reptiles con extremidades como las iguanas o gecos que son más finos en complexión. 

Esta constitución fornida no solo es propia de su tronco, pues sus extremidades también son bastante robustas aunque no tanto como su cola. La cola del monstruo de Gila es casi tan gruesa como su cuerpo, esto se debe a que funciona como un depósito de grasas que son utilizadas por el animal en la época en la que inverna o en las temporadas en las que la comida escasea, algo que en las zonas desérticas de Norteamérica ocurre con mucha frecuencia.

Longitud y peso

Un ejemplar adulto de monstruo de Gila puede llegar a medir sesenta centímetros y pesar hasta un kilo. Las crías al nacer apenas llegan a los doce centímetros de longitud.

La piel del monstruo de Gila

Otro rasgo muy propio de este animal es su piel: rugosa, cubierta por gruesas escamas que funcionan como una armadura en el medio árido en el que habita. Presenta una coloración bastante llamativa: su dermis es negra con motas intercaladas que pueden ser amarillas o naranjas.

Comportamiento

Se trata de un animal de metabolismo lento adaptado a la vida en un ambiente agreste donde las fuentes de alimentos son escasas. Eso es algo que puede apreciarse en su complexión y en sus capacidades físicas: su andar y sus movimientos son pausados.

Los científicos aseguran que el monstruo de Gila pasa la mayor parte de su vida refugiado en cuevas o bajo algún tronco o roca. Es difícil encontrarlos andando bajo el sol y por ello prefieren salir temprano en la mañana o al atardecer. También tiene predilección por los charcos y los lugares pantanosos. 

¿De qué se alimenta el monstruo de Gila?

Con frecuencia ocurre que muchas personas interesadas en conocer más sobre este animal se sorprenden al enterarse que se trata de un animal lento y por ello se preguntan ¿qué come el monstruo de Gila?

El monstruo de Gila es un animal carnívoro. Algunos científicos bromean diciendo que el monstruo de Gila se alimenta de lo que las circunstancias y el medio provean.

Estos reptiles en su hábitat natural comen pocas veces, los especialistas señalan que pueden hacer de cinco a diez comidas en un año, solo que cuando comen ingieren alimentos que equivalen a la tercera parte de su masa corporal y en su dieta se incluyen:

  • Huevos de aves y otros reptiles, que constituyen su principal fuente de nutrientes.
  • Pequeñas aves, reptiles y mamíferos entre los que se incluyen ardillas, ratas, ratones y conejos, presas que superan con un gran margen en agilidad y velocidad al monstruo. 

¿Cómo caza el monstruo de Gila?

Resulta interesante que un animal terrestre tan lento pueda alimentarse de aves y de mamíferos veloces como las liebres y las ardillas. Para cazar, este reptil se vale de sus agudos sentidos así encuentra a sus presas, luego utiliza su habilidad, su sigilo y su fuerza.

Puede localizar huevos y crías de aves en nidos, aunque estén en árboles de varios metros de alto y hallar huevos enterrados unos cuantos centímetros bajo tierra. Cuando se trata de otro tipo de presas el monstruo de Gila apela a la fuerza de sus mandíbulas, si sus capturas son pequeñas las puede engullir sin masticar y, si son de tamaño considerable, empieza tragando la cabeza para luego, con la presión de sus mandíbulas y la ayuda de sus músculos, ir tragándolos lentamente. 

¿El monstruo de Gila es venenoso?

En efecto, el heloderma suspectum es venenoso, de hecho es el lagarto venenoso de mayor tamaño originario de Norteamérica. Aunque cuenta con veneno este no es usado para cazar sino más bien con propósitos defensivos, lo que explica sus llamativos colores, que según los especialistas, funciona como una señal de alerta.

Curiosidades del monstruo de Gila

  • Aunque este reptil es venenoso un elemento que se encuentra en su saliva es utilizado para tratar a los pacientes con diabetes para mejorar su condición y calidad de vida. La sustancia utilizada por los científicos especialistas es llamada Exendin-4 y tiene la capacidad de potenciar la segregación de insulina.
  • Si bien el veneno del monstruo de Gila no es lo suficientemente poderoso para que resulte letal en los humanos, su mordida si puede resultar una desagradable y dolorosa experiencia. Es que una vez sus mandíbulas se aferran a algo se cierran y comienzan a masticar, o a infligir una serie de mordidas sin disminuir la presión de agarre. Algunos científicos aseguran que su mordida puede durar hasta quince minutos, tiempo en el cual hacen que el veneno entre a la herida. 
  • Aunque se trata de un animal lento y corpulento, contrario a lo que se puede llegar a pensar el monstruo de Gila tiene una capacidad aeróbica alta, mejor que la de otros lagartos más rápidos.
  • Muchos reptiles y lagartos pueden perder y luego regenerar sus colas, pero el heloderma suspectum no, esto se debe a que esta tiene un papel importante en su supervivencia.
  • Otra característica interesante de este lagarto se encuentra en su vejiga urinaria que es usada como una reserva de agua. Cuando este reptil necesita hidratarse el líquido de la vejiga es redistribuido por todo su organismo.